10 (plus quelques uns) RB à suivre en 2010

Longtemps position reine du College Football, la fonction de Running Back a été supplantée depuis quelques années dans le coeur des media par celle de Quarterback. En remportant le Trophée Heisman l'an passé, Mark Ingram a rendu ses lettres de noblesse à un poste qui reste malgré tout celui qui fascine le plus les fans. Qu'ils soient de formidables machines à encaisser les chocs et à rebondir entre les placages ou des virtuoses de l'esquive et du changement de direction instantané les coureurs de cette liste seront à surveiller tout particulièrement en 2010. Parmi eux se trouve peut-être le prochain vainqueur Heisman mais quelque soit l'issue du vote de Décembre ces joueurs seront aux premiers rangs du classement des actions spectaculaires de la saison à venir. Sans ordre particulier autre qu'alphabétique, voici les principaux Running Back sur qui garder un oeil cette saison.

Dillon Baxter, USC
Stats 2009 : N/A
Tout fraîchement débarqué à Los Angeles, il n'aura pas fallu plus d'une action d'éclat lors d'un scrimmage pour susciter la comparaison du Freshman des Trojans à son illuste prédecesseur Reggie Bush. En deux temps, trois mouvements et quelques cuts bien placés, Dillon Baxter a passé en revue toute la défense adverse pour s'en aller marquer un TD de plus de 50 yards lors d'un entrainement de printemps de USC. Il est évidemment trop tôt pour affirmer que cette action n'était pas juste un feu de paille ou que Lane Kiffin lancera son jeune joueur de façon régulière sur le terrain dès cette année mais parmi la longue liste de coureurs de USC, Dillon Baxter semble le plus prometteur. Quand on joue à "Tailback U", ça n'est pas rien.

John Clay, Wisconsin
Stats 2009 : 1517 yds, 5.3 y/c, 18 TD

Dans la longue tradition des coureurs puissants et besogneux de Wisconsin, le tôlier actuel se nomme John Clay.
Avec plus de 110 kilos sur la balance, Clay est une force de la nature sur laquelle les Badgers s'appuieront en 2010 pour tenter de disputer le titre de la Big Ten à Ohio State et Iowa. Sans être le plus spectaculaire des RB il en est l'un des plus efficaces comme le prouvent ses 18 TD inscrits en 2009. Ses chances au Trophée Hesiman, tout comme celles de Wisconsin pour le titre de conférence, passeront avant tout par de solides performances face aux 'Eyes, Bucks et Hawks ayant limité la star des Badgers à 59 et 75 yards et 0 TD l'an passé avec deux défaites de Wisconsin à la clé.

Noel Devine, West Virginia
Stats 2009 : 1465 yds, 6.1 y/c, 13 TD

Avec déjà trois saisons à son actif à plus de 6 yards par course, Noel Devine revient pour sa dernière année universitaire avec l'étiquette du coureur le plus électrifiant du College Football. Petit gabarit avec 1m73 et 80 kilos il est extrêmement explosif et agile, campé sur des jambes puissantes (200 kg à la presse, 225 kg en squat) et rapides (4.3 aux 40 yards). Avec de telles capacités physiques, le joueur vedette des Mountaineers est quasiment inarrêtable une fois lancé. Pion primordial de l'attaque de West Virginia, s'il continue sur la lancée de ses trois premières années à Morgantown il sera un très sérieux candidat au Trophée Heisman.

Darren Evans / Ryan Williams, Virginia Tech
Stats 2008 (DE - blessé en 2009) : 1265, 4.4 y/c, 11 TD
Stats 2009 (RW) : 1655 yds, 5.6 y/c, 21 TD

Blessé l'an passé Darren Evans a été avantageusement remplacé par Ryan Williams dans la fonction d'arme offensive n°1 de Virginia Tech. L'association des deux coureurs procure cette saison aux Hokies le meilleur backfield de tout le College Football, chacun pouvant à lui seul atteindre les 100 yards par sortie. En toute logique Ryan Williams, rookie de l'année 2009 de la conférence ACC, devrait conserver le rôle de titulaire, Darren Evans occupant celui de remplaçant de luxe.

Mark Ingram / Trent Richardson, Alabama
Stats 2009 (MI) : 1658 yds, 6.1 y/c, 17 TD
Stats 2009 (TR) : 751 yds, 5.2 y/c, 8 TD
Mark Ingram a beau être le détenteur actuel du Trophée Heisman, le plus talentueux coureur de l'équipe d'Alabama s'appelle probablement Trent Richardson. Le duo de Running Back du Crimson Tide est effrayant a bien des égards : pour les 2400 yards et 25 TD marqués en 2009 mais aussi parce qu'aucune équipe n'est réellement parvenue l'an passé à trouver de solution au jeu de course de Bama. Seul Auburn a réussi l'exploit de maintenir les deux joueurs à un total combiné de moins de 100 yards. Autant dire qu'une utilisation bien équilibrée du tandem est un gage assuré de gain au sol. Si Nick Saban utilise comme on s'y attend davantage Trent Richardson cela signifiera moins de ballons à porter pour Mark Ingram, ce qui affecterait notoirement ses chances de réaliser le doublé. Mais selon les propres dires du légendaire Paul "Bear" Bryant : "A Alabama nos joueurs ne remportent pas de Trophées Heisman, ils remportent des championnats". Et le doublé du champion sortant est principalement dans les mains de ces deux joueurs-là.

Montel Harris, Boston College
Stats 2009 : 1457 yds, 4.4 y/c, 14 TD

Après une première saison honorable à 900 yards et 5 TD, Montel Harris s'est imposé l'an passé dans le backfield de Boston College portant la balle plus de 300 fois dans la saison et terminant la saison régulière avec 4 prestations à plus de 130 yards. Ses 264 yards et 5 TD marqués face à North Carolina State l'ont propulsé sur le devant de la scène mais sa prestation la plus convaincante aura sans doute été les 132 yards glanés au sol dans la défaite face à la très défensive équipe de North Carolina. Peu médiatisé l'an passé en raison d'une saison en demi-teinte des Eagles, Montel Harris aura un rôle important à jouer cette année et la mission de porter l'attaque de BC au niveau d'une défense qui s'annonce redoutable avec le retour aux affaires de LB Mark Herzlich, victime victorieuse d'un cancer.

LaMichael James, Oregon
Stats 2009 : 1546 yds, 6.7 y/c, 14 TD
Finalement, tout ce qu'a fait LaMichael James en 2009 est de remplacer au pied levé LeGarrette Blount, suspendu pour avoir frappé un joueur de Boise State, et engrangé plus de 1500 yards et 14 TD en 12 matchs dont 9 à plus de 100 yards. Sa moyenne de 6.7 yards par course était en 2009 la plus haute de tous les RB des conférences BCS. Elu joueur Freshman offensif de l'année en Pac-10, LaMichael James sera cette année encore un pion essentiel de l'attaque des Ducks, d'autant que leur QB Jeremiah Masoli a été renvoyé de l'équipe début Juin. Suspendu pour le premier match d'Oregon contre New Mexico après avoir plaidé coupable de harcèlement envers son ex-petite amie, le coureur n°1 des Ducks entamera sa seconde saison à Tennessee. Une excellente mise en jambes avant de commencer la défense du titre de la Pac-10 deux semaines plus tard à Arizona State.

Marcus Lattimore, South Carolina
Stats 2009 : N/A

Il est toujours délicat d'anticiper le niveau d'un joueur n'ayant pas encore porté un seul ballon au niveau universitaire mais s'il en est bien un vers qui tous les yeux seront braqués début Septembre c'est Marcus Lattimore. Doté d'un physique idéal pour la position, d'une bonne rapidité d'exécution et d'une impressionnante capacité à prendre des répétitions en match (tout au moins au lycée), le natif de Caroline du Sud a choisi de rester au bercail plutôt que de s'exiler à Auburn, Oregon ou Penn State. Dans une année 2010 où les cadors de la SEC pourraient connaitre un petit coup de moins bien les Gamecocks ont l'occasion unique de s'imposer dans la SEC East et ils espèrent que Marcus Lattimore sera le facteur décisif qui le leur permettra.

Dion Lewis, Pittsburgh
Stats 2009 : 1799 yds, 5.5 y/c, 17 TD
Quand votre ligne de statistiques de joueur Freshman surpasse en fin de saison celle de l'illustre Tony Dorsett c'est qu'il y a un minimum de talent en vous. L'une des sensations de la saison 2009, Dion Lewis a collectionné les honneurs, en plus des yards et des TD : rookie et joueur offensif de l'année en conférence Big East, rookie de l'année pour CBSSports et Sporting News, 2nd Team All-American pour l'Associated Press, CBSSports, Sporting News, Sports Illustrated ou encore Rivals et Scout. Sans compter le titre de MVP du Meineke Car Care Bowl au cours duquel le coureur de Pittsburgh a passé 159 yards et 1 TD à la solide défense de North Carolina. Autant dire que les Panthers compteront en 2010 sur leur coureur de poche pour décrocher le titre de la Big East qui leur a échappé d'un cheveu la saison dernière contre Cincinnati malgré 194 yards et 3 TD de... Dion Lewis.

DeMarco Murray, Oklahoma
Stats 2009 : 705 yds, 4.1 y/c, 8 TD

Difficile de ne pas garder un oeil sur DeMarco Murray en 2010. Malgré des statistiques 2009 à la course moyennes (mais plus de 500 yards glanés en réception) le joueur d'Oklahoma s'inscrit dans la lignée des grands coureurs des Sooners, le dernier en date n'étant autre qu'un certain Adrian Peterson. Avec le départ de RB Chris Brown en NFL le champ est libre pour DeMarco Murray en 2010 pour supporter le poids de l'attaque d'Oklahoma. Bob Stoops espère d'ailleurs l'utiliser abondamment au sol et DeMarco Murray s'est fixé rien de moins que l'ambitieux objectif de 2000 yards dans la saison. Boomer !

Jacquizz Rodgers, Oregon State
Stats 2009 : 1440 yds, 5.3 y/c, 21 TD
Déjà étincellant lors de son année de Freshman durant laquelle il avait à lui seul fait chuter USC à Corvallis (186 yards et 2 TD dans la victoire 27-21 d'Oregon State sur les Trojans), le micro-coureur des Beavers a encore fait parler la poudre en 2009 marquant lors de chacune de ses prestations sauf une (UCLA) et franchissant 7 fois la barre des 100 yards. Constant dans sa production, il forme avec son frère James l'un des meilleurs duo RB-WR de la league et sera cette année encore l'atout offensif n°1 d'Oregon State et un sérieux candidat au Trophée Heisman.

Evan Royster, Penn State
Stats 2009 : 1169 yds, 5.7 y/c, 6 TD

Curt Warner 3398, Larry Johnson 2953, Lydell Mitchell 2934. Evan Royster et ses 2918 yards en carrière ne sont plus qu'à quelques encablures des Pro Bowlers Lydell Mitchell et Larry Johnson dans le classement des coureurs les plus prolifiques de Penn State. La place de n°1 détenue par un autre Pro Bowler, Curt Warner, n'est plus qu'à 480 yards soit moins que le total de son année de Freshman... Critiqué pour son faible nombre de TD l'an passé Evan Royster n'en reste pas moins un coureur talentueux qui a parfois souffert derrière une ligne offensive en délicatesse ces dernières saisons. Avec un nouveau quarterback en charge, Evan Royster aura la lourde tâche de porter l'attaque des Nittany Lions en 2010 avec le double objectif d'effacer Curt Warner des tablettes et de renforcer ses chances à la draft NFL à laquelle il avait renoncé en début d'annnée. Dans une saison qui devrait voir Joe Paterno franchir le cap des 400 victoires en carrière, chaque match de conférence de Penn State sera potentiellement une occasion de fêter une figure emblématique de son programme de football.
NB : la liste des 10 QB à suivre en 2010 est toujours disponible sur le site (publication le 22 mai 2010).

Jeremiah Masoli à Ole Miss ?


L'ancien QB d'Oregon, renvoyé des Ducks début Juin (voir article du 9 Juin), pourrait trouver asile à Ole Miss. Diplômé en mai de l'université d'Oregon, Masoli possède une dernière année d'éligibilité qu'il peut utiliser en s'inscrivant à un programme post-doctoral. En outre, si ce programme n'est pas disponible à Eugene, Masoli serait autorisé par la NCAA à jouer dès la saison 2010 sans passer par la traditionnelle année de coupure requise en cas de transfert vers une autre université de la FBS.

Intéressé par Kansas State et West Virginia c'est finalement Mississippi qui semble tenir la corde pour accueillir Masoli, bien que son Head Coach Houston Nutt ait déclaré il y a une semaine ne pas être intéressé. La défection récente de son QB back-up Raymond Cotton pourrait avoir changé la donne. Les Rebels doivent lancer dans le grand bain un nouveau quarterback après le départ pour la NFL de Jevan Snead.

Colorado en Pac-10 dès 2011 ?



Irving, TX - Alors que se déroule depuis le début de la semaine les Big 12 Media Days à Irving, le commissaire de la conférence Dan Beebe a laissé entendre que le départ de Colorado pour la Pac-10 pourrait être effectif dès la saison 2011, coïncidant ainsi avec celui de Nebraska pour la Big Ten.

D'abord envisagé en 2012, le départ dès 2011 des Buffaloes pourrait être annoncé avant le début de la saison à venir, début Septembre. Le principal frein à un départ anticipé sont les 20 millions de dollars que cela coûterait à l'université de Boulder mais les discussions en cours pourraient aboutir à un accord permettant à Colorado de limiter cette pénalité. La conférence Big 12 serait alors en mesure de mettre en place son nouveau calendrier à 10 équipes dès la saison prochaine.

USC rend le Trophée Heisman de Reggie Bush



Los Angeles, CA - Suite aux sanctions qui lui ont été infligées par la NCAA (voir article du 9 Juin) USC a démis de ses fonctions son Directeur Athlétique Mike Garrett. L'ancien running back de USC, vainqueur du Trophée Heisman en 1965, était en fonction depuis 1993. Il sera remplacé début août par Pat Haden, ancien quarterback des Trojans et récipient à l'époque (1975) de la fameuse bourse Rhodes qui offre aux étudiants étrangers une année d'étude à la prestigieuse université d'Oxford.

Autre conséquence des sanctions reçues par Southern California suite à l'Affaire Reggie Bush, l'université a annoncé fin juin son intention de faire appel des sanctions jugées excessives et dans un élan de bonne volonté le Président de l'université Max Nikias a déclaré que la copie du Trophée Heisman reçu en 2005 par Reggie Bush serait rendue au Comité Heisman. En outre, toutes les peintures murales à l'effigie de Reggie Bush et d'O.J. Mayo, lui aussi impliqué dans un scandale d'avantages en nature reçus illégalement, seront effacées des bâtiments du campus.

Malgré tout le tumulte qui agite actuellement USC, les Trojans menés par le nouvel arrivant Lane Kiffin font figure de sérieux outsiders pour la conquête du titre de la Pac-10, juste derrière Oregon et Arizona.